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e-Fuels: las razones detrás del esfuerzo de Porsche

Desde fines de 2022 que la marca alemana produce combustible sintético en la planta Haru Oni, en Punta Arenas, y que fue ampliamente utilizado por los Porsche que corrieron en Laguna Seca durante el Rennsport Reunion 7.

e-Fuels: las razones detrás del esfuerzo de Porsche

Poco antes de que abrieran las puertas del Circuito Laguna Seca para dar inicio al Porsche Rennsport Reunion 7, la propia marca había informado que los e-Fuels que se producen en la Patagonia chilena se utilizaría tanto en autos históricos como de carreras que se presentarían en el evento dedicado a homenajear a los autos y fanáticos de Porsche.

"Este importante hito marca la primera vez que se utiliza combustible sintético en vehículos Porsche en un evento a gran escala", dijo la marca en un comunicado previo al evento, y luego pudimos corroborar que los e-Fuels fueron utilizados en varios vehículos que recorrieron la pista, pero también en los Cayenne que sirvieron como medio de transporte para la prensa e invitados. No sólo eso, sino que también permitió que el mítico prototipo 356 número uno pudiera girar en pista.

El Porsche 356 número 1 usando combustible sintético en Rennsport.

"Estamos encantados de demostrar el poder y las posibilidades de e-Fuels en Rennsport", dijo Joe Lawrence, vicepresidente ejecutivo y director de operaciones de Porsche North America. "Como la reunión de fanáticos de Porsche más grande del mundo, este es el lugar perfecto para demostrar el potencial de los e-Fuels en los motores de combustión, tanto en nuestros autos deportivos para la calle como en nuestros autos de carreras para la pista".

Vale explicar que desde fines de 2022, Porsche y otros socios internacionales producen combustible sintético en la planta piloto 'Haru Oni' en Punta Arenas.

La planta de Haru Oni en la Patagonia chilena.

Este se fabrica a partir de agua y dióxido de carbono utilizando energía renovable, y pueden alimentar motores de combustión viejos y nuevos, lo que permite un uso neutro en CO2 de los motores de combustión. Y es que el CO2 capturado durante el proceso de producción de los e-Fuels equivale aproximadamente a la misma cantidad de CO2 emitido durante el uso del automóvil, de ahí su carbono neutralidad.

La planta produce e-Fuel dividiendo el agua en sus componentes, hidrógeno y oxígeno, y libera este último gas a la atmósfera. Luego combina el hidrógeno con CO2 caturado de la atmósfera para formar metanol, y al final del proceso, convierte ese metanol en gasolina.

¿Pero, por qué Porsche ha invertido más de 100 millones de dólares en desarrollar e-Fuels, si los motores de combustión estarán prohibidos en Europa a partir de 2035, y en otros mercados prioritarios para la marca poco tiempo después? ¿No es la electrificación el camino elegido por Porsche para continuar su camino en modo sustantable con el medio ambiente?

La marca habla de un “doble camino” para impulsar los autos deportivos del pasado, presente y futuro: e-Mobility y e-Fuels. "Durante 75 años, Porsche ha sido conocida por su espíritu pionero y su fuerte impulso de innovación, manteniéndose fiel a su herencia", nos comenta Barbara Frenkel, miembro de la Junta Directiva de Porsche AG, durante el Rennsport Reunion. "Los eFuels pueden contribuir a la protección del clima y complementar nuestra electromovilidad de manera significativa".

Barbara Frenkel en Rennsport Reunion 7.

Sustentable para siempre

La premisa de Porsche es la siguiente: los vehículos que se vendan en el futuro serán cero emisiones, pero el 70% de los autos que ya ha fabricado la marca en sus 75 años de historia siguen girando en los distintos caminos y circuitos del mundo. Y seguirán andando cuando las normativas de electrificación obligatoria entren en vigor. Entonces,¿cómo se hace para que ese parque sea sustentable en el tiempo? Y así nace la idea de los e-Fuels.

"Estoy muy orgullosa porque vi los autos andando con e-Fuels, eso ratifica que nuestra estrategia funciona", dice Frenkel, la directora a cargo del proyecto. "Pero ¿por qué estamos interesados en los e-Fuels, si no somos un productor de combustibles? La razón está en los autos que vemos en la pista, incluyendo el 356. Todos están usando e-Fuel, y funcionan".

Porsche dice que la cantidad de combustible sintético que está produciendo hoy es pequeña, 130 mil litros por año, pero planea escalarlo a 55 millones de litros para 2026, y a 550 millones de litros para finales de la década. Si lo llevamos a números, es suficiente para 230 mil autos por año, una producción muy pequeña. "Ojalá más compañías puedan acompañarnos en el desarrollo de esta tecnología", agrega la ejecutiva.

El espectacular el 911 GT3 R Rennsport debutó usando e-Fuels.

"La parte que más nos entusiasma es la captura del CO2. Como ustedes saben, los e-Fuels necesitan CO2 para ser producido, capturarlo desde el aire y usarlo en nuestra producción. En este momento, eso no es posible porque no hemos encontrado la tecnología que permita mantener este proceso funcionando de manera constante. En este momento, el CO2 que estamos utilizando en Chile proviene de fuentes naturales. En septiembre pasado mostramos una idea piloto de una unidad de captura de CO2 del aire, que fue desarrollda por Volkswagen Group Innovation (Think Thank del grupo), y nuestra idea es poner una planta en Chile para capturar el CO2 direcatmente del aire y que se combine con la producción del e-Fuels", comenta.

Este proceso aún es un prototipo, pero en laboratios ha mostrado sus capacidades, y Porsche quiere escalarlo porque estima que esta tecnología irá más allá de la producción de e-Fuels. "Sacar el CO2 del aire ayudará a bajar el calentamiento global, y la capacidad de esta unidad que construiremos en Chile supera la que tenemos de producir combustible, por lo que podemos usarlo en diferentes procesos".

Los e-Fuels, cómo funcionan

En términos de funcionamiento del motor, los combustibles sintéticos son equivalentes al combustible fósil, y por lo mismo se pueden utilizar en autos de cualquier época, ya sea sóla o mezclada con la gasolina tradicional, sin tener que realizar ninguna modificación.

Porsche cree que este mismo hecho facilita su distribución, sin embargo, no sería preciso realizar grandes inversiones para crear una infraestructura de abastecimiento propia, combinada en las mismas estaciones de conmbustible normales. 

Además, resulta más limpio para los propulsores porque carece de elementos como el azufre, debido a que se obtiene por síntesis en lugar de refino de sustancias fósiles.

Para que los e-Fuels cumplan con la norma sobre combustibles, todavía es necesario realizar algunos retoques, ya que los componentes de mezcla necesarios solo están disponibles actualmente a partir de combustibles fósiles. 

En 2021, Porsche y ExxonMobil probaron un carburante de origen biológico en autos de competición, que se diferencia de uno sintético en que la materia prima para producirlo es vegetal (biomasa). En 2022, Porsche ha empleado biocarburantes en la Supercup, pero ya en 2023 la Porsche Supercup se realizó con el e-Fuel producido en Chile.

Y ahora es el turno de los clásicos.

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